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El telescopio espacial James Webb autorizado para su lanzamiento a finales de diciembre

Impresión artística del telescopio espacial James Webb en el espacio.
Agrandar / Impresión artística del telescopio espacial James Webb en el espacio.

Tras un susto la semana pasada, los funcionarios de la NASA y la Agencia Espacial Europea han dicho que continuarán los preparativos del lanzamiento del Telescopio Espacial James Webb. El instrumento de $ 10 mil millones está programado para lanzarse en un cohete Ariane 5 construido en Europa no antes del 22 de diciembre.

La NASA dijo que los ingenieros completaron pruebas adicionales para garantizar la preparación del telescopio para el vuelo, y las operaciones de abastecimiento de combustible comenzaron el 25 de noviembre. El telescopio tiene 20 pequeños propulsores para maniobrar y se llenará con aproximadamente 240 litros de combustible de hidracina y oxidante de tetróxido de dinitrógeno. El proceso de repostaje tardará unos 10 días.

La decisión de seguir adelante con la cuenta atrás del lanzamiento del telescopio Webb cuenta como una buena noticia después de un anuncio un poco preocupante hace una semana. El 22 de noviembre, la NASA dijo que retrasaría el lanzamiento planeado del telescopio espacial unos días para investigar una «anomalía» durante las operaciones de procesamiento en el sitio de lanzamiento en Kourou, Guayana Francesa.

«Los técnicos se estaban preparando para conectar Webb al adaptador del vehículo de lanzamiento, que se utiliza para integrar el observatorio con la etapa superior del cohete Ariane 5», dijo la NASA en una publicación de blog. asegura Webb al adaptador del vehículo de lanzamiento, provocó una vibración en todo el observatorio «.

El problema ocurrió a principios de mes y la NASA convocó a una junta de revisión de anomalías para investigar y realizar pruebas adicionales. Después de esas pruebas, los ingenieros concluyeron que el observatorio no había sido dañado por las vibraciones de la liberación de la abrazadera.

Sin embargo, el lanzamiento tan esperado del telescopio espacial es solo el comienzo del camino para que Webb comience las operaciones científicas. Su lanzamiento a finales de este año establecerá una temporada navideña angustiosa para los administradores de la NASA y los científicos que esperan usar el poderoso telescopio para mirar hacia atrás y ver algunas de las primeras galaxias que se formaron en el universo.

Después de su lanzamiento, Webb deberá viajar alrededor de 1,5 millones de kilómetros desde la Tierra hasta el punto Lagrange L2 más allá de la Luna. Allí podrá mantener una posición estable sin utilizar mucha propulsión a bordo. En el camino, y una vez allí, serán necesarios unos 50 despliegues del gran telescopio plegado para prepararse para las observaciones científicas.

Este proceso involucrará casi 350 fallas de un solo punto, y si algo sale mal, se hundirá la implementación sin esperanza de reparación.

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