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IBM dice que la IA puede ayudar a rastrear la contaminación por carbono en vastas cadenas de suministro

Un buque portacontenedores navega frente a las costas de Tailandia.
Agrandar / Un buque portacontenedores navega frente a las costas de Tailandia.

Encontrar fuentes de contaminación en vastas cadenas de suministro puede ser una de las mayores barreras para eliminar la contaminación por carbono. Para algunas fuentes como la electricidad o el transporte, es relativamente fácil. Pero para otros, como la agricultura o la electrónica de consumo, rastrear y cuantificar las emisiones de gases de efecto invernadero puede ser un proceso laborioso y que requiere mucho tiempo. Por lo general, un experto tarda entre tres y seis meses, a veces más, en realizar una estimación de un solo producto.

Por lo general, los investigadores tienen que muestrear vastas cadenas de suministro, peinar la literatura científica, digerir informes e incluso entrevistar a los proveedores. Es posible que tengan que sumergirse en detalles granulares, estimando la huella de todo, desde yeso en paneles de yeso hasta soldadura de estaño en placas de circuito. Las bases de datos masivas de valores de referencia ofrecen atajos crudos, pero también pueden introducir incertidumbre en la estimación porque no capturan las idiosincrasias de las cadenas de suministro de muchas empresas.

Ingrese a IBM, que ha apostado masivamente por ofrecer servicios de inteligencia artificial a las empresas. Algunos servicios, como el esfuerzo de atención médica Watson de la compañía, no estuvo a la altura de la promesa. Pero IBM ha reenfocado sus esfuerzos en los últimos años, y hoy anunció un nuevo conjunto de herramientas para que las empresas aborden dos desafíos importantes que plantea el cambio climático: la reducción de emisiones y la adaptación.

“Sabemos desde hace bastante tiempo que el cambio climático presenta desafíos muy complejos y potencialmente tremendos para las empresas”, dijo a Ars en un correo electrónico Kommy Weldemariam, investigador técnico senior de IBM Research. «No solo nos enfrentamos a fenómenos meteorológicos y climáticos más extremos que pueden dañar la propiedad, interrumpir las operaciones y aumentar los costos, sino que hoy en día muchas empresas también están recibiendo una presión cada vez mayor de los consumidores y reguladores para reducir activamente su huella ambiental».

Análisis de huella optimizado

Para el nuevo servicio, IBM tomó un puñado de herramientas existentes y las adaptó para datos ambientales. El servicio, denominado Environmental Intelligence Suite, promete agilizar el análisis de la huella de carbono y resaltar las áreas donde las empresas están expuestas a condiciones meteorológicas adversas agravadas por eventos de cambio climático, incluidos incendios forestales, inundaciones y huracanes.

La parte de pronóstico del tiempo de la suite puede tener el atractivo más inmediato para los ejecutivos, ya que podría ayudar a las empresas a prepararse para las interrupciones severas relacionadas con el clima que podrían retrasar los envíos o cerrar las instalaciones. Aquí, IBM tiene mucha competencia, aunque podría decirse que tiene una ventaja en The Weather Company y su amplia red de estaciones meteorológicas personales. (The Weather Company era la organización matriz de The Weather Channel, que se escindió cuando IBM adquirió Weather Company. El canal de televisión aún recibe datos de pronóstico de IBM).

La parte del análisis de la huella de carbono de la suite puede parecer más esotérica, pero tiene el potencial de tener un impacto más duradero. IBM no es la primera en postular que la IA podría acelerar el análisis de la huella de carbono, pero parece ser la primera empresa en ofrecer el servicio comercialmente. La suite utiliza procesamiento de lenguaje natural para eliminar parte del trabajo manual requerido para recopilar información de fuentes de texto en varios idiomas. El servicio también parece utilizar datos recopilados de los activos de una empresa, por ejemplo, un camión de envío, para entrenar modelos a fin de proporcionar estimaciones de emisiones más precisas en toda la empresa.

El servicio de huella de carbono se ajusta al GHG Protocol, un estándar de contabilidad de carbono ampliamente utilizado, y rastrea una gama de diferentes fuentes de emisiones, incluidas fuentes estacionarias como calefacción de edificios o calefacción industrial, fuentes fugitivas como fugas de metano y fuentes de transporte como el transporte marítimo.

Alcance de emisiones

Hasta ahora, la suite rastrea las emisiones en dos de los tres segmentos clave de una cadena de suministro, e IBM dice que está trabajando para expandir sus capacidades en el tercero. La primera, conocida como emisiones de Alcance 1, cubre toda la contaminación de la que la empresa es directamente responsable. Eso podría incluir gas natural quemado en calderas para calentar un edificio de oficinas o diesel usado para alimentar una flota de camiones. El segundo, conocido como Alcance 2, cubre las emisiones indirectas, que generalmente incluyen la electricidad comprada a través de la red.

El tercero, Scope 3, es el más difícil de descifrar y, a menudo, el menos preciso. Estas son emisiones que provienen de la periferia de la cadena de suministro de una empresa. Para una ordenador portátil, el Alcance 3 incluiría la contaminación producida por la fundición de aluminio para el gabinete. También incluiría el carbono emitido durante la fabricación de máquinas que imprimen placas de circuito. Las empresas no tienen control directo sobre lo que sucede en el Alcance 3, pero estas emisiones aún cuentan para su huella. Queda por ver si IBM puede ayudar a las empresas a llegar a las vastas cadenas de suministro para producir datos precisos, pero si lo hacen, sería un paso significativo: los objetivos de reducción de emisiones solo pueden tener éxito si se basan en datos precisos.

En muchos países, la contabilidad del carbono sigue siendo voluntaria, pero un número creciente de gobiernos y accionistas la están convirtiendo en una prioridad. El sistema comercial de la Unión Europea, por ejemplo, requiere empresas para dar una imagen precisa de sus emisiones de alcance 1 o enfrentar multas. A medida que los países se vuelven más ambiciosos en sus políticas de carbono neto cero, las empresas tendrán una mayor responsabilidad de informar sobre la contaminación producida por sus operaciones. Cuando eso suceda, se enfrentarán a opciones: contratar a miles de contadores de carbono o apoyarse en software para aligerar la carga.

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