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Mito, reventado: la seda de araña podría no tener propiedades antibióticas después de todo

Foto de primer plano extremo de placa de Petri.
Agrandar / Un nuevo estudio encontró que el acetato de etilo y otros solventes que se usan típicamente para estudiar las propiedades antimicrobianas de la seda de araña pueden inhibir el crecimiento bacteriano. Por lo tanto, los estudios anteriores que encontraron tal evidencia pueden tener fallas metodológicas.

Simon Fruergaard / CC BY-SA

Se dice que los antiguos griegos y romanos trataron las heridas sufridas en la batalla con cataplasmas de seda de araña, creyendo que la seda tenía propiedades curativas, además de usarla para tratar lesiones cutáneas y verrugas. También ha habido informes de personas en los Cárpatos que usan telarañas como vendajes y los médicos de épocas pasadas a veces prescribían colocar capullos de seda en los dientes infectados.

Esta noción de que la seda de araña podría tener propiedades antimicrobianas, lo que la convierte en una especie de «webicilina», ha sido el foco de numerosos estudios durante la última década en particular, con resultados contradictorios. Algunos encontraron evidencia de actividad antimicrobiana, mientras que otros no. Ahora, los investigadores de la Universidad de Aarhus en Dinamarca han presentado el caso más fuerte hasta ahora contra las supuestas propiedades curativas de la seda de araña, según un artículo reciente publicado en la revista iScience. Los autores sugieren que los resultados positivos anteriores son el resultado de la contaminación bacteriana o del uso de disolventes en los experimentos que tienen propiedades antimicrobianas.

«La seda de araña siempre ha sido admirada y casi tiene un estatus mítico». dijo el coautor Trine Bilde, biólogo de la Universidad de Aarhus. «Es uno de estos mitos que parece haberse ‘establecido’ por ‘creencias’ y no por un fuerte apoyo empírico».

Los científicos saben desde hace mucho tiempo que la seda de araña es un material asombroso, con una impresionante resistencia a la tracción, dureza y elasticidad en particular. Es más fuerte que el acero y más resistente que el acero y el kevlar, por ejemplo. Las capas rígidas mantienen unida la seda de araña, lo que le da fuerza, y estas capas se intercalan con áreas más suaves para permitir la flexibilidad para que la seda se pueda estirar. La seda es resistente a retorcerse y balancearse, estabilizando así a la araña mientras se suspende y puede absorber una gran cantidad de energía antes de romperse.

Araña <em> Argiope bruennichi </em> en el laboratorio.» src=»https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2021/10/silk4-640×427.jpg» width=»640″ height=»427″ ></a><figcaption class=
Agrandar / Argiope bruennichi araña en el laboratorio.

Simon Fruergaard / CC BY-SA

El secreto está en las proteínas. Las arañas tienen glándulas abdominales especiales que secretan una proteína fluida llena de fibras, similar a la queratina (la proteína que se encuentra en las pezuñas y el cabello) en términos de estructura. La seda se endurece rápidamente (o «polimeriza») a medida que se hila. Hay siete aminoácidos que componen las proteínas de la seda de araña: principalmente alanina y glucosa, con cantidades más pequeñas de glutamina, leucina, arginina, tirosina y serina.

Debido a sus maravillosas propiedades, se sabe que los pescadores polinesios usan seda de araña como hilo de pescar, mientras que algunas tribus de Nueva Guinea construyen sombreros repelentes al agua con telarañas. Los hilos de las arañas viudas negras se han utilizado en miras de armas telescópicas. seda de araña también es prometedor para calzado y ropa resistentes al desgaste; cuerdas, redes y paracaídas fuertes; como papel fuerte y resistente para billetes; y mejores chalecos antibalas, entre otras aplicaciones. En 2012, un científico japonés incluso usó seda de araña hacer cuerdas de violín.

Por lo tanto, no es la idea más descabellada de que la seda de araña también pueda tener propiedades antimicrobianas, similar a otro remedio popular popular para las infecciones: aplicar gasa empapada de miel en las heridas abiertas. (Puede que haya algo de ciencia en esa leyenda de la miel. En 2008, la médica de la Universidad de Wisconsin, Jennifer Eddy encontrado que la miel es un tratamiento útil para úlceras del pie diabético, aunque insistió en que las personas que padecen úlceras diabéticas deben buscar absolutamente la orientación y el tratamiento de un médico).

Según Bilde y sus coautores, las arañas suelen cubrir sus refugios con seda y ponen sus huevos dentro de una caja de seda. Los huevos de araña contienen compuestos ricos en energía que serían un festín para dichos patógenos, mientras que los aminoácidos en las fibras proteicas de la seda de araña también podrían ofrecer un sustrato atractivo para los microbios. Si hubiera moléculas antimicrobianas en la seda, podría proteger tanto a las arañas como a sus huevos contra los patógenos. Esto sería especialmente beneficioso para las especies de arañas sociales, que viven en grandes grupos y tienen sistemas inmunológicos más débiles como resultado de la endogamia. Serían particularmente vulnerables a las infecciones, por lo que las propiedades antimicrobianas intrínsecas de la seda serían una bendición.

Varios estudios realizados durante la última década parecen mostrar que la seda de araña sí tiene algunos efectos antimicrobianos. Estos experimentos generalmente implican ensayos de contacto directo o ensayos de difusión, en los que se coloca seda sin tratar (contacto directo) o extractos de seda (difusión) en placas de agar que han sido inoculadas con bacterias de prueba. Si aparece una zona en la placa que está libre de bacterias (conocida como «zona de inhibición»), normalmente se interpreta como evidencia de actividad antimicrobiana.

Extracción de seda de <em> Nephila edulis </em> mediante un aparato mecánico hecho de ladrillos LEGO.» src=»https://cdn.arstechnica.net/wp-content/uploads/2021/10/silk3-640×385.jpg» width=»640″ height=»385″ ></a><figcaption class=
Agrandar / La extracción de seda de Nephila edulis utilizando un aparato mecánico hecho de ladrillos LEGO.

Simon Fruergaard / CC BY-SA

Sin embargo, Bilde y sus colegas de Aarhus se mostraron escépticos ante esas afirmaciones. Realizaron experimentos similares utilizando la seda de siete especies de arañas diferentes para probar la efectividad de las sedas contra tres tipos de bacterias. Mantuvieron las arañas a temperatura ambiente en el laboratorio, usando ingeniosamente una configuración mecánica de LEGO para recolectar seda de dragalina de especies de arañas inmovilizadas que producen seda de dragalina. A continuación, la seda de la dragalina se formó en pequeños discos y se colocó en placas de agar.

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