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No sabemos por qué, pero estar en el espacio hace que destruyamos nuestra sangre.

No sabemos por qué, pero estar en el espacio hace que destruyamos nuestra sangre.

El espacio no es fácil para los humanos. Algunos aspectos son evitables: el vacío, por supuesto, y el frío, así como parte de la radiación. astronautas también puede perder densidad ósea, gracias a la falta de gravedad. La NASA incluso ha creado un acrónimo divertido para los problemas: CRESTA, que significa radiación espacial, aislamiento y confinamiento, distancia de la Tierra, campos de gravedad y entornos hostiles y cerrados.

Una nueva investigación se suma a las preocupaciones al describir cómo estar en el espacio destruye la sangre. O más bien, algo sobre el espacio, y todavía no sabemos qué, hace que el cuerpo humano realice hemólisis a un ritmo más alto que en la Tierra.

Este fenómeno, llamado anemia espacial, ha sido bien estudiado. Es parte de una serie de problemas que enfrentan los astronautas cuando regresan a tierra firme, y así es como se involucró Guy Trudel, uno de los autores del artículo y especialista en medicina física y rehabilitación en el Hospital de Ottawa. «[W]uando los astronautas regresan del espacio, se parecen mucho a los pacientes que admitimos en rehabilitación”, dijo a Ars.

La anemia espacial había sido vista como una adaptación a los fluidos cambiantes en la parte superior del cuerpo de los astronautas cuando llegan por primera vez al espacio. Rápidamente pierden el 10 % del líquido en sus vasos sanguíneos, y se esperaba que sus cuerpos destruyeran un 10 % equivalente de glóbulos rojos para recuperar el equilibrio. La gente también sospechaba que las cosas volvían a la normalidad después de 10 días. Trudel y su equipo encontraron, sin embargo, que la hemólisis era una respuesta primaria a estar en el espacio. “Nuestros resultados fueron un poco sorprendentes”, dijo.

En el espacio, nadie puede oírte respirar en una lata

Para estudiar la anemia espacial, Trudel trabajó con 14 astronautas durante un período de seis meses en la Estación Espacial Internacional. Los astronautas trajeron recipientes especializados y exhalaron en ellos en cuatro intervalos establecidos: a los cinco días, a los 12 días, a los tres meses y justo antes de regresar a casa a los seis meses. Luego, con su misión principal terminada, trajeron los botes de vuelta a la Tierra, con aliento y todo.

De vuelta en el laboratorio, los investigadores observaron el aliento de los astronautas usando un cromatógrafo de gases de alta resolución, que mide la cantidad de monóxido de carbono que estaban produciendo después de diferentes períodos de tiempo en el espacio. Según Trudel, el monóxido de carbono se crea cada vez que se hemoliza un glóbulo rojo en el cuerpo. Esta no es una conexión perfecta, ya que otros procesos corporales pueden resultar en la producción de monóxido de carbono, como algunas funciones de los músculos y el hígado. Sin embargo, Trudel señaló que aproximadamente el 85 % del monóxido de carbono producido por un ser humano proviene de la hemólisis.

Los resultados del equipo mostraron que en el espacio, los cuerpos de los astronautas destruyeron alrededor de 3 millones de glóbulos rojos cada segundo. Esto es un 54 % más alto que lo que sucede en los cuerpos humanos en la Tierra, donde la tasa es de 2 millones por segundo.

En el espacio, el cuerpo humano pierde líquido, por lo que aunque el cuerpo de un astronauta termina con menos glóbulos rojos, la concentración se mantiene en niveles aceptables. Pero cuando un ser humano regresa a la Tierra, sus cuerpos recuperan el líquido para hacer frente al aumento de la gravedad y aparece la anemia espacial. «Necesitas más líquido en tus vasos sanguíneos, y eso diluirá tus glóbulos rojos», dijo.

Después de que los astronautas regresaron de su viaje, cinco de los 13 a los que se les extrajo sangre al aterrizar todavía estaban clínicamente anémicos. Después de tres o cuatro meses, su recuento de glóbulos rojos siguió aumentando. Sin embargo, el equipo de Trudel realizó la misma prueba un año después y descubrió que la destrucción de glóbulos rojos seguía siendo un 30 % mayor en los astronautas. Según el investigador, cuanto más tiempo permanezcan los astronautas en el espacio, más espacio la anemia los plagará en tierra firme.

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