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¿Son los microbios el futuro del reciclaje? Es complicado

¿Son los microbios el futuro del reciclaje?  Es complicado

Estudio Yagi | imágenes falsas

Desde que las primeras fábricas comenzaron a fabricar poliéster a partir del petróleo en la década de 1950, los seres humanos han producido aproximadamente 9.100 millones de toneladas de plástico. De los residuos generados a partir de ese plástico, menos de una décima parte se ha reciclado, investigadores estimar. Alrededor del 12 % ha sido incinerado, liberando dioxinas y otros carcinógenos al aire. La mayor parte del resto, una masa equivalente a unos 35 millones de ballenas azules, se ha acumulado en vertederos y en el medio natural. El plástico habita en los océanos y se acumula en las entrañas de las gaviotas y los grandes tiburones blancos. Llueve, en pequeñas gotas, sobre ciudades otro parques Nacionales. Según algunas investigaciones, desde la producción hasta la eliminación, es responsable de más emisiones de gases de efecto invernadero. que la industria de la aviación.

Este problema de contaminación empeora, dicen los expertos, por el hecho de que incluso la pequeña porción de plástico que se recicla está destinada a terminar, tarde o temprano, en el basurero. El reciclaje termomecánico convencional, en el que los contenedores viejos se muelen en escamas, se lavan, se derriten y luego se transforman en nuevos productos, inevitablemente produce productos que son más frágiles y menos duraderos que el material de partida. En el mejor de los casos, el material de una botella de plástico podría reciclarse de esta manera unas tres veces antes de que se vuelva inutilizable. Lo más probable es que sea «reciclado» en materiales de menor valor como ropa y alfombras, materiales que eventualmente se eliminarán en vertederos.

“El reciclaje termomecánico no es reciclaje”, dijo Alain Marty, director científico de Carbios, una empresa francesa que está desarrollando alternativas al reciclaje convencional.

«Al final», agregó, «tienes exactamente la misma cantidad de residuos plásticos».

Carbios se encuentra entre un contingente de nuevas empresas que intentan comercializar un tipo de reciclaje químico conocido como despolimerización, que descompone los polímeros, las moléculas en forma de cadena que forman un plástico, en sus bloques de construcción moleculares fundamentales, llamados monómeros. Esos monómeros pueden luego volver a ensamblarse en polímeros que, en términos de sus propiedades físicas, son tan buenos como nuevos. En teoría, dicen los defensores, una sola botella de plástico podría reciclarse de esta manera hasta el final de los tiempos.

Pero algunos expertos advierten que la despolimerización y otras formas de reciclaje químico pueden enfrentar muchos de los mismos problemas que ya aquejan a la industria del reciclaje, incluida la competencia de plásticos vírgenes baratos hechos de materias primas derivadas del petróleo. Dicen que para frenar la marea de plástico que inunda los vertederos y los océanos, lo que más se necesita no son nuevas tecnologías de reciclaje, sino regulaciones más estrictas para los productores de plástico e incentivos más fuertes para hacer uso de las tecnologías de reciclaje que ya existen.

Sin embargo, impulsada por asociaciones corporativas potencialmente lucrativas y el endurecimiento de las restricciones europeas sobre los productores de plástico, Carbios sigue adelante con su visión de una economía plástica circular, una que no requiere la extracción de petróleo para fabricar nuevos plásticos. Detrás del enfoque de la empresa se encuentra una tecnología que sigue siendo poco convencional en el ámbito del reciclaje: las enzimas modificadas genéticamente.

milas enzimas catalizan reacciones químicas dentro de los organismos. En el cuerpo humano, por ejemplo, las enzimas pueden convertir los almidones en azúcares y las proteínas en aminoácidos. Durante los últimos años, Carbios ha estado perfeccionando un método que utiliza una enzima que se encuentra en un microorganismo para convertir el tereftalato de polietileno (PET), un ingrediente común en los textiles y las botellas de plástico, en sus monómeros constituyentes, ácido tereftálico y monoetilenglicol.

Aunque los científicos han conocido sobre la existencia de enzimas que se alimentan de plástico durante años, y Marty dice que Carbios ha estado trabajando en tecnología de reciclaje enzimático desde su fundación en 2011, un descubrimiento realizado hace seis años fuera de una fábrica de reciclaje de botellas en Sakai, Japón, ayudó a energizar el campo. Allí, un grupo dirigido por investigadores del Instituto de Tecnología de Kioto y la Universidad de Keio encontró una sola especie bacteriana, Ideonella sakaiensis, que podría descomponer el PET y usarlo como alimento. El microbio albergaba un par de enzimas que, juntas, podían romper los enlaces moleculares que mantienen unido al PET. A raíz del descubrimiento, otros grupos de investigación identificaron otras enzimas capaces de realizar la misma hazaña.

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