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Una mirada retrospectiva a Overwatch APEX

Cuando comenzó la Overwatch League en 2018, Overwatch profesional nunca volvió a ser el mismo.

Sin embargo, a pesar de que fue lo más importante que le ha pasado a la escena profesional, el Liga de Overwatch no sentó las bases sobre las que se construyó. Para muchas personas, Overwatch profesional realmente comenzó en 2016, en un torneo de Corea del Sur operado por la legendaria emisora ​​de deportes electrónicos OGN. Este torneo se llamó APEX.

«Fue el comienzo de la mayor competencia de Overwatch», dijo el presentador coreano Hwang «YongBongTang» Kyu-hyung. «Desde el momento en que comenzó hasta que se cerró, cada momento de elegir APEX, cada minuto de conocer a los jugadores en persona y comunicarse con los fans, todo fue un recuerdo muy significativo».

Actualmente, YongBongTang es un lanzador popular y experimentado. Pero, en 2016, todavía se consideraba «un novato total». Principalmente había estado lanzando Heroes of the Storm antes de mudarse a Overwatch. APEX fue uno de sus primeros grandes torneos.

El tiempo es algo gracioso. APEX se desarrolló durante cuatro temporadas, todas empaquetadas en un año calendario. Esas estaciones parecían demasiado rápidas y fugaces incluso entonces. Se lanzaron hacia adelante a un ritmo vertiginoso y apenas les dieron a los fans un segundo para recuperar el aliento. Y, sin embargo, junto con la dificultad para respirar vino la euforia; el conocimiento emocionante de que una escena de deportes electrónicos completamente nueva estaba tomando forma ante nuestros ojos. A veces, parecía que nunca terminaría.

“Fue lo mejor”, dijo YongBongTang.

APEX Overwatch
La final de la temporada 3 APEX al aire libre en Seúl, Corea del Sur. | Proporcionado por Blizzard Entertainment

Cuando se le preguntó sobre el torneo y dónde comenzó, Kim «Birdring» Ji-hyeok dijo: «No recuerdo mucho».

Birdring, quien actualmente juega para Los Angeles Gladiators, tenía solo 17 años cuando comenzó a jugar profesionalmente en KongDoo Uncia. Su tiempo en APEX lo convirtió en un jugador de daño estrella al ingresar a la Overwatch League. Era mejor conocido por héroes de hitscan como Tracer y Widowmaker.

«Todo el mundo no tenía experiencia entonces», dijo Birdring. “Fueron las etapas iniciales de Overwatch. Fue más agradable para mí, personalmente, porque había mucho más que aprender. Estar en la Overwatch League ahora se siente … más pesado «.

Birdring fue uno de los muchos profesionales de Overwatch que comenzaron a jugar en APEX a una edad temprana, cuando el juego era relativamente nuevo y la gente todavía lo estaba descubriendo. Ahora, hay muchos jugadores, como él, en la liga que se hicieron famosos en APEX antes de firmar con un equipo de la Overwatch League. Está el extraordinario Tracer Park “Profit” Jun-young, el dos veces campeón Choi “Choihyobin” Hyo-bin: diablos, todos en la lista inicial del Philadelphia Fusion al comienzo de la temporada 2021 pasaron por APEX en algún momento. Es increíble ver cuántos jugadores de la liga actual tienen sus raíces en este torneo que terminó hace cuatro años.

«Muchos jugadores de APEX se convirtieron en los mejores jugadores de OWL», dijo el ex lanzador de APEX Wolf «Wolf» Schröder. “Parece que es imposible evitar hablar de APEX cuando se habla de la historia del juego. No se puede borrar el lugar donde Overwatch profesional tuvo su verdadero comienzo competitivo «.

También se invitó a jugadores y equipos extranjeros a competir en APEX en sus primeras etapas. No estaban tan arraigados en el tejido del torneo, pero aun así pudieron probar el prestigio. Team Envy, entonces conocido como EnVyUs, incluso ganó la primera temporada. Se convirtieron en uno de los pocos equipos extranjeros en ganar un título coreano.

«Al comienzo de la temporada 1, no creo que me di cuenta de la seriedad de lo que se convertiría APEX», dijo Jonathan «Reinforce» Larsson, quien anteriormente jugó para equipos como Rogue y Misfits y ahora es talento de streaming para la Overwatch League. “No creo que nadie lo haya hecho. No fue hasta la temporada 2 que se convirtió en la principal competencia de deportes electrónicos que conocemos y amamos. Realmente me sentí como un privilegio poder competir con los mejores del mundo ”.

La mayoría de los equipos coreanos mejoraron enormemente después de la temporada 1 y pronto los mejores superaron a los equipos extranjeros que llegaron a desafiarlos. APEX mejoró con cada temporada, tanto en competición como en calidad de producción. Fue el escenario más grande de Overwatch en ese momento. Era, según Reinforce, «el lugar para estar».

YongBongTang mira hacia atrás en APEX con cariño por las “narrativas fuertes” que presentó; algunos de los cuales todavía se habla hoy. Cuando APEX cerró después de cuatro temporadas, para dar paso a la Overwatch League a finales de 2017, todas esas narrativas se interrumpieron. Algunos terminaron antes de que siquiera comenzaran.

Element Mystic era un nuevo equipo muy publicitado cuya lista incluía al prodigio de quince años de Genji, Kim “SP9RK1E” Yeong-han. Recientemente se habían clasificado para APEX cuando se supo la noticia de que el torneo estaba por terminar.

«El objetivo de Element Mystic siempre fue llegar a APEX, pero luego se canceló», dijo SP9RK1E, reflexionando sobre ello tres años después. «Hubo mucha decepción».

APEX Overwatch
La etapa final de la temporada 2 de APEX. | Proporcionado por Blizzard Entertainment

Muchos fans actuales de Overwatch lo saben de APEX, incluso si nunca han visto un partido. Solo escuche cualquier partido lanzado por Wolf y probablemente capte al menos un dato que se remonta a 2017 de alguna manera. El impacto que APEX ha tenido en la escena profesional de Overwatch es de gran alcance e indiscutible.

Incluso la propia Overwatch League ha comenzado a rendir homenaje al torneo que hizo de Overwatch lo que es. A vídeo exagerado la liga producida para un partido entre Philadelphia Fusion y New York Excelsior tiene todas las características de un video de la OGN: los equipos uno frente al otro, focos de jugadores individuales y charla basura alegre.

«Pensé que era un gran enfoque nuevo», dijo YongBongTang. «Así es como comienzan las historias».

APEX estableció un nuevo estándar con su producción. El personal de producción tenía una capacidad asombrosa para hacer que cada uno de los jugadores pareciera más grande que la vida al mismo tiempo que mostraba sus personalidades individuales.

“No creo que ninguna producción de Overwatch pueda igualar jamás lo que hizo APEX”, dijo Wolf. «La gente siempre lo recordará».

La Overwatch League se anunció por primera vez en 2016, y más detalles sobre ella comenzaron a enfocarse a lo largo de 2017, mientras que APEX aún se estaba fortaleciendo. Aunque parecía que APEX era lo único, la liga siempre estaba ahí, asomándose en la distancia. Birdring dice que muchos jugadores estaban muy al tanto de la Overwatch League mientras aún competían en APEX, lo que afectó la forma en que veían el torneo en el que estaban compitiendo actualmente.

«Los equipos de la Overwatch League se estaban comunicando conmigo y con mis compañeros de equipo, y todos hablaban sobre cómo querían jugar en el extranjero y en qué equipo jugarían», dijo Birdring. «Hicimos nuestro mejor esfuerzo en APEX, por supuesto, pero fue más difícil para nosotros concentrarnos en eso debido a eso».

Para los fans, el final de APEX fue una gran pérdida, aunque la mayoría estaría de acuerdo en que era inevitable. El personal de producción del torneo estaba experimentando una sensación similar de consternación.

Daniel “Gclef” Na actuó como traductor principal de APEX durante toda su carrera. Ayudó a los equipos extranjeros a aclimatarse al torneo e hizo traducciones al inglés del contenido en coreano del torneo. Según él, quedó claro para el equipo de producción en la temporada 4 que el inicio de la Overwatch League significaría el final de APEX.

“El lado de la producción y todo el personal con el que trabajé, no estaban contentos con eso”, dijo Gclef. “Pero al mismo tiempo, querían mejorarlo porque iba a ser la última temporada de APEX. Probablemente fue diferente para los jugadores porque tenían que pensar en su futuro. Pero desde el lado de la producción, sabían que se acercaba el final del camino. Así que dieron todo lo que tenían hasta el final «.

Lunatic-Hai levanta el trofeo de la temporada 3 de APEX. | Proporcionado por Blizzard Entertainment

Es fácil mirar APEX a través de lentes de color rosa. El año transcurrió muy rápido y, cuando comenzó 2018, todo era diferente. Es natural ser nostálgico; perdimos algo que amamos, después de todo.

Sin embargo, con el beneficio de la retrospectiva, las cosas se complicaron un poco más. Uno de los mayores atractivos de APEX fue cuánto importaba cada partido. Una sola derrota podría significar la imposibilidad de clasificar a los playoffs. Sin embargo, estas altas apuestas constantes también eran insostenibles. Muchos equipos estaban operando con escasos recursos y una salida anticipada del torneo bien podría ser un paso más hacia la disolución.

«Antes de que se anunciara la Overwatch League, no pensaba que jugaría profesionalmente durante mucho tiempo», admitió Birdring. “Mi sueldo mensual rondaba los 500 dólares. Y a muchos jugadores de otros equipos ni siquiera se les pagaba «.

Emerald Gao, editora de contenido de Overwatch League habló con algunos veteranos de APEX en el Contenders Gauntlet en 2019. Varios hablaron sobre cómo la falta de estabilidad financiera los acercó a ellos y a sus compañeros de equipo en su determinación compartida de ganar, pero también creó una perpetua sensación de fatalidad.

«Tenías que estar en los mejores equipos para llamar la atención», dijo Gclef. «Hay equipos de los que ni siquiera recordamos los nombres de ahora, que también lucharon mucho y también dieron todo en cada mapa».

Cuando RunAway jugó contra KongDoo Uncia en la temporada 3 de APEX, sus esperanzas de playoffs estaban en juego. RunAway apenas logró una victoria por 3-2 y los fans dieron un suspiro de alivio porque el equipo aún podría tener una oportunidad de clasificar a los playoffs. RunAway era un equipo permanentemente cerca de la disolución, y necesitaban todas las victorias que pudieran obtener.

Entonces la microfono abierto porque salió el partido. Durante el tercer mapa, Lee «Panker» Byung-ho de KongDoo Uncia se disculpó con su equipo: «Lo siento mucho, me tiemblan tanto las manos».

Y la cámara mostró que sus manos realmente temblaban. Nunca estuvo más claro que todo importaba, para todos los jugadores, en este torneo. Incluso si un equipo ganaba, todavía había un equipo de seis personas en el otro lado que había luchado con la misma fuerza y ​​perdido.

Lunatic-Hai y RunAway ingresan a la final de la temporada 2 de APEX. | Proporcionado por Blizzard Entertainment

Quizás fue bueno que APEX terminara donde lo hizo. No fue perfecto; nunca lo fue. Pero somos capaces de apreciar lo que nos dejó, en lugar de que nuestros recuerdos se agrieten por luchas posteriores nacidas de una escena insostenible. Y tenemos suerte de poder seguir viendo a tantos de los jugadores que APEX hizo famosos, muchos de ellos todavía buscando las estrellas.

Al final, es imposible precisar exactamente qué hizo que APEX fuera mágico. La serie de torneos significó algo diferente para todos.

«Fue todo», dijo Gclef. “Fue todo. Todos tenían pasión. A todos les encantaba lo que estaban haciendo. No se puede describir con palabras «.

«Nunca estuve satisfecho con mi casting durante ese tiempo», dijo Wolf. “A veces desearía poder volver atrás y hacerlo todo de nuevo. Solo quería que fuera tan perfecto como lo fue el torneo «.

«Mirando hacia atrás ahora, todos los partidos en APEX se sienten significativos», dijo YongBongTang. “La indomable popularidad y habilidad de Lunatic-Hai. Sus actuaciones y sus historias. Los equipos que desafiaron a Lunatic-Hai a sacarlos de su trono. Me siento tan eléctrico con solo pensar en esos partidos, incluso ahora «.

Es absolutamente extraordinario que tanta gente todavía tenga recuerdos tan duros de un torneo que, por lógica, ya debería haberse desvanecido en la historia. ¿Cuántos de nosotros recordamos la temporada inaugural de la Overwatch League con tanto cariño? ¿Cuántos de nosotros podemos decir honestamente que recordaremos el 2021 con una claridad tan cegadora dentro de cuatro años?

Quizás ese fue solo el efecto de APEX. La marca que dejó en esta escena probablemente nunca desaparecerá. Incluso si los detalles exactos de lo que sucedió en ese entonces se nos escapan, nunca olvidaremos la forma en que nos hizo sentir.

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